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As provas e triunfos de nossas missões a Marte

As provas e triunfos de nossas missões a Marte

Tudo o que aprendemos com o envio de espaçonaves até o Planeta Vermelho

O rover chinês Zhurong , em homenagem ao mitológico deus do fogo, pousou com sucesso em Marte em 14 de maio – a primeira vez que a China pousou com sucesso um rover no planeta vermelho.

Em 19 de maio, a Administração Espacial Nacional da China divulgou as primeiras imagens que o rover havia obtido de Marte.

Após o verão de Marte ser lançado em 2020, e com 2021 se preparando para ser um sucesso para sondas e orbitadores, pode parecer que pousar em Marte é rotina.

No entanto, para entender por que um primeiro pouso bem-sucedido é uma conquista tão grande, precisamos olhar para trás, para a complicada história e legado de pousar no vizinho menor da Terra.

Sete minutos de terror

“Mars is hard” tornou-se um meme agora, usado durante os pousos em Marte. Também é terrivelmente verdadeiro. Três coisas tornam os pousos em Marte difíceis – a gravidade do planeta, a atmosfera de Marte e nossa distância do planeta vermelho.

Marte é menos massivo que a Terra, mas sua atmosfera também é perigosamente fina. A Lua quase não tem atmosfera, então os pousadores podem usar retrofoguetes – motores de foguetes que fornecem impulso em uma direção para cima – para desacelerar sua descida à superfície lunar.

A atmosfera da Terra é mais espessa que a de Marte e isso permite que as naves deslizem suavemente até a superfície. A atmosfera de Marte é muito fina para esse tipo de deslizamento suave como o da Terra, mas à medida que uma nave despenca em direção à superfície marciana, ela pode atingir velocidades de mais de 20.000 km / h.

Tentar usar retrofoguetes sujeitaria a sonda a tanta turbulência que a nave poderia ser destruída. Além do mais, qualquer nave que tente pousar em Marte sofre os efeitos do atrito enquanto se lança pela atmosfera, correndo o risco de queimar.

Finalmente, como a distância da Terra a Marte é tão grande, os cientistas e engenheiros da Terra não podem enviar comandos a uma nave instantaneamente. Em vez disso, eles têm que pré-programar uma sequência de ações que a nave executará enquanto desce pela atmosfera marciana.

Da entrada ao pouso leva cerca de sete minutos. Aqui, cientistas e engenheiros não têm controle sobre a nave – eles têm que confiar que tudo dará certo e a nave pousará com segurança. Do contrário, um pouso forçado poderia literalmente destruir milhares de esperanças e sonhos. É uma experiência desesperadora – é por isso que foi apelidada de “ sete minutos de terror ”.

Hoje, os cientistas modelam, simulam e rastreiam todos os aspectos de uma missão a Marte – mas há algumas coisas que eles só podem aprender pousando no planeta vermelho.

De acidentes a curiosidade

O primeiro lançamento de Marte foi em 1962, cinco anos após o início da era espacial com o lançamento do Sputnik . A então União Soviética tentou lançar um satélite em órbita ao redor de Marte, mas os problemas com o foguete que o lançou fizeram com que o satélite nunca saísse da órbita da Terra e acabasse decaindo em nossa atmosfera.

As provas e triunfos de nossas missões a Marte
O rover Mars 3 pousou em Marte, que funcionou por dois minutos. 
Imagem via NASA

Não foi até 1971 que um satélite artificial pousou em Marte. A União Soviética lançou sua sonda Marte 2, que consiste em um orbitador e um módulo de descida. Embora o orbitador tenha enviado dados com sucesso, o módulo de descida não funcionou conforme planejado e caiu na superfície marciana. No mesmo ano, a sonda Marte 3 da União Soviética enviou com sucesso uma sonda a Marte sem que ela se espatifasse – mas funcionou apenas por dois minutos . Mars 6 caiu, enquanto Mars 7 não pousou.

Foi apenas em 1976 que os EUA enviaram qualquer coisa para Marte. O Viking 1 e o Viking 2 pousaram com sucesso em Marte, tornando-se os dois primeiros pousadores operacionais. A década de 1980 viu as duas missões Phobos da União Soviética, ambas as quais falharam devido a problemas de computador.

Os anos 1990 também não foram particularmente bons para pousos em Marte. O Mars 96 da Rússia falhou durante o lançamento. Felizmente, o rover Sojourner da Nasa pousou em 1996, tornando-se o primeiro rover marciano com uma história de sucesso. Infelizmente, o Mars Polar Lander da América falhou pouco antes de pousar no planeta em 1999.

Primeira vista panorâmica do Viking 1 da superfície de Marte, 1976. Imagem via NASA

Os anos 2000 não começaram muito melhor. No dia de Natal de 2003, o Beagle 2 do Reino Unido pousou em Marte, mas um de seus painéis solares não abriu e a missão foi perdida. Felizmente, eles melhoraram, com as aterrissagens bem-sucedidas de Spirit e Opportunity em 2004 e Phoenix em 2008.

A década de 2010 também começou bem, com o rover Curiosity pousando em 2012. Infelizmente Schiaparelli, o módulo de pouso europeu-russo, foi perdido em 2016 . Agora, cinco anos depois, as aterrissagens perfeitas de Perseverance e Zhurong são um começo brilhante para a nova década.

Aterrar em Marte é difícil, mas os cientistas estão aprendendo o tempo todo – e da mesma forma que constroem seus sucessos, também aprendem com seus fracassos. Agora nossos computadores estão melhores do que nunca, e os conceitos de missões fracassadas ajudam os cientistas a construir as missões bem-sucedidas de amanhã. O pouso pode nunca ser uma rotina, mas aprendemos mais e mais a cada vez.

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